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Synthesis/Regeneration 9   (Winter 1996)

 

Une recherche de normes commerciales pour protéger le travail et l'environnement

par William McGaughey, Jr., Minnesota Fair Trade Coalition

 

Depuis plus d'une décennie, l'accès commercial au lucratif marché américain a été lié à la volonté d'une nation d'observer les droits des travailleurs internationalement reconnus. Une telle exigence a été inscrite dans la Loi de 1974 sur le commerce (telle que renouvelée en 1983), la Loi de 1983 sur le recouvrement économique du bassin des Caraïbes et la Loi de 1988 sur le commerce et la compétitivité omnibus.

Le débat de l'ALENA a porté la question à l'attention du public. Au cours de la campagne présidentielle de 1992, Bill Clinton a conditionné son soutien à l'ALENA lors de la négociation d'accords supplémentaires avec le Mexique et le Canada afin d'assurer une protection adéquate du travail et de l'environnement. Les négociations ont eu lieu et le résultat a été la Commission de coopération environnementale de la frontière entre le Mexique et les États-Unis (COCEF) et le Bureau national d'administration (NAO), créé en vertu de l'Accord nord-américain de coopération dans le domaine du travail et administré par le Département du travail des États-Unis.

Les militants du travail et de l'environnement n'ont pas été satisfaits de leur expérience initiale de ces programmes. Tout en promettant un degré "public sans précédent" de participation publique et de transparence, la COCV a rapidement adopté des règles de procédure qui ont défait cet objectif. Les règles ont permis au Conseil d'administration de la CECEC de se rencontrer à huis clos, de limiter la participation du public aux «séances ouvertes» du Conseil et d'élargir les normes confidentielles pour les documents bien au-delà de l'intention initiale.

En 1994, le NAO a rejeté une plainte déposée contre General Electric par United Electrical, Radio and Machine Workers of America au sujet du licenciement de travailleurs impliqués dans un syndicat à ses opérations de maquiladoras à Juarez, au Mexique. Il a également rejeté une plainte déposée par les Teamsters contre Honeywell concernant une situation similaire à Chihuahua. Dans les deux cas, la décision a été fondée sur le fait que les travailleurs de la maquiladora, en cas de besoin économique, avaient accepté des offres d'indemnité de licenciement pour l'acceptation de la cessation de leur emploi et de la suspension de l'activité syndicale.

Alors que les structures liées au commerce créées par le gouvernement se sont révélées décevantes, un nouveau véhicule pour attaquer des pratiques environnementales et professionnelles de mauvaise qualité a émergé dans les codes de conduite des entreprises adoptés par les grands détaillants américains qui s'engagent à ne pas acheter de produits aux fabricants qui maltraitent les travailleurs . Dans l'économie d'aujourd'hui, le pouvoir a généralement changé de fabricants de produits de marque au détaillant parce que les détaillants contrôlent l'accès aux clients. Les détaillants les plus prospères ont tendance à vendre des produits à faible marge de profit et dépendent d'une image publique favorable pour attirer les clients dans leurs magasins.

Les clients ont tendance à regarder avec une désavantage sur les détaillants liés à la production de la production. Ainsi, une image publique défavorable en ce qui concerne les normes du travail devient un atout pour convaincre les détaillants de discriminer les fournisseurs qui exploitent le travail. Leur discrimination vient sous la forme de refus d'acheter des biens de ces fournisseurs et d'annulation de contrats lorsque des violations sont mises en évidence.

[Ainsi, une image publique défavorable en ce qui concerne les normes du travail devient un atout pour convaincre les détaillants de discriminer les fournisseurs qui exploitent le travail.]

Lorsque les agents d'immigration américains ont attaqué une usine de vêtements à El Monte, en Californie, le 3 août 1995, ils ont découvert un groupe de 70 femmes immigrantes originaires de Thaïlande qui ont dû travailler jusqu'à 17 heures par jour pendant 69 cents l'heure sous forme de prison conditions pour payer leur passage aux États-Unis. Le secrétaire du travail Reich a tenu une réunion avec des représentants des principaux détaillants pour discuter des normes du travail le 12 septembre. Peu de détaillants ont enregistré des records contre la répression en soi. Les objections ont plutôt pris la forme de se plaindre que, en dépit de bonnes intentions, les détaillants manquaient de ressources pour polir tous leurs fournisseurs.

Gail Dorn, vice-présidente de Dayton Hudson Corp., s'est penchée sur le ministère du Travail des États-Unis pour prendre l'initiative de contrôler la main-d'œuvre en atelier. "Un détaillant ne peut légalement prendre des mesures contre un fournisseur basé sur des rumeurs", a-t-elle écrit. "Il doit y avoir une constatation sur laquelle nous pouvons fonder des actions ... Cependant, lorsque le Département du travail identifie un contrevenant, les détaillants peuvent prendre des mesures rapides".

Un tel argument ignore le fait qu'un pourcentage important de la marchandise vendue par les grands détaillants est produit en dehors des États-Unis où, vraisemblablement, une agence gouvernementale américaine a peu ou pas d'autorité pour enquêter sur les conditions de travail. Une façon de surmonter cette limitation serait que les principaux fournisseurs de biens vendus aux détaillants effectuent leurs propres vérifications du respect des normes minimales du travail par les entreprises qui les souscrivent. Levi Strauss, par exemple, emploie environ 100 auditeurs pour surveiller la conformité aux normes du travail et de l'environnement. Ils inspectent les conditions dans plus de 650 usines dans le monde entier qui produisent pour Levi Strauss.

Tout système qui relie les avantages commerciaux aux préoccupations du travail et de l'environnement comprendra des structures ayant les éléments suivants:

1. Ils fixeraient les normes de pratiques commerciales ou commerciales permises.

2. Ils inspectent le respect des normes.

3. Ils imposeraient la conformité en évaluant les pénalités pour non-conformité.

Je concentrerai la discussion sur le deuxième aspect, les moyens de vérifier si un producteur de biens a atteint ou non des normes acceptables.

Ceux qui privilégient une application rigoureuse des normes du travail ou de l'environnement envisagent généralement ce que l'on pourrait appeler un modèle de réglementation «juridique». Ses éléments de base sont les suivants: les normes sont appliquées dans le cadre d'une procédure consistant à porter plainte contre les auteurs présumés d'infractions. L'organisme de réglementation organise des audiences qui constituent une démonstration d'arguments entre deux adversaires. Les audiences relatent les faits de l'affaire à un ensemble de lois. Les avocats peuvent aider les deux parties à présenter des arguments. À la fin des audiences, un jury prend une décision qui peut entraîner des sanctions. Dans le contexte des conflits commerciaux, les gouvernements nationaux représentent généralement des entreprises, des industries ou d'autres parties intéressées relevant de leur juridiction.

Ce modèle comporte certains défauts. Tout d'abord, les procédures judiciaires coûtent cher. Le coût élevé de la saisine d'un tribunal peut entraver le dépôt de plaintes, de sorte que l'application des normes se produirait sur une base sporadique. Deuxièmement, la structure contradictoire des procédures judiciaires est mal adaptée aux différends commerciaux impliquant des nations. Un tel arrangement a le potentiel d'enflammer les passions nationalistes. Ayant gagné des colonies favorables dans 47% de ses cas portés devant le groupe de résolution des litiges du GATT, les États-Unis se sont récompensés d'avoir obtenu leur chemin en jouant au niveau juridique. Nous avons les ressources et l'expérience juridiques nécessaires pour gagner des affaires dans les tribunaux internationaux dont les petits pays peuvent manquer.

En fait, ceux qui violent les normes du travail et de l'environnement ne seraient généralement pas des gouvernements, mais des entreprises qui produisent les biens et les services échangés dans le commerce mondial. Ce sont eux qui emploient du travail et disposent de déchets industriels. Il est injuste de condamner toute une nation pour avoir enfreint les normes lorsque des entreprises particulières - les sociétés multinationales, en ce sens - sont en défaut. Mais, si les normes doivent être appliquées à des employeurs spécifiques, il faudrait qu'il y ait un vaste système d'inspection. Il devrait y avoir des pénalités adaptées à l'infraction.

Par conséquent, une meilleure méthode de réglementation du commerce pour assurer le respect des normes du travail et de l'environnement pourrait suivre, plutôt que le «modèle comptable» de la réglementation. Ici, une évaluation non contradictoire des pratiques commerciales a lieu. En règle générale, une société commerciale s'engage dans les services de vérificateurs indépendants, ou les CPA, qui examinent ses pratiques et rendent une opinion concernant le respect des principes comptables généralement reconnus. L'aspect de l'application réside dans le fait qu'un avis favorable des vérificateurs est souvent requis pour qu'une entreprise puisse vendre des actions ou obtenir des prêts bancaires. Bien que les entreprises de CPA prennent des décisions sur les rapports financiers par les entreprises, il n'y a aucune raison pour laquelle les mêmes techniques d'évaluation ne peuvent être appliquées à d'autres aspects des activités des entreprises.

En fait, il existe un précédent pour le commerce mondial. Afin d'assurer la qualité des produits, la Communauté européenne exige maintenant que les entreprises souhaitant vendre certains types de produits en Europe soient certifiées conformes à la norme internationale de qualité ISO 9000. Les bureaux d'enregistrement indépendants examinent les pratiques de contrôle de la qualité des entreprises qui ont engagé leurs services. Des milliers d'entreprises en Europe ont été certifiées conformes à la norme ISO. Étant donné que les exportations européennes sont importantes pour de nombreuses entreprises non européennes, «une réaction en chaîne commerciale internationale» pour obtenir la certification ISO-9000 s'est produite chez les exportateurs de produits en Europe et chez leurs fournisseurs.

Si les rapports financiers et les procédures de contrôle de la qualité sont considérés comme suffisamment importants pour nécessiter un contrôle par des vérifications régulières, on pourrait penser que le respect des normes du travail et de l'environnement serait assez élevé sur la liste des préoccupations du public pour recevoir une attention quelque peu similaire. Un investisseur serait-il satisfait de permettre à la direction d'entreprise de publier des relevés non vérifiés, en faisant valoir que les «dénonciateurs» au sein de l'entreprise seraient publics avec des irrégularités financières? Bien sûr que non.

Si les normes du travail et de l'environnement étaient prises au sérieux, les employés, les communautés et d'autres nécessiteraient une attention particulière aux normes qui influent sur leurs intérêts. Cela signifie que les normes du travail et de l'environnement doivent être compilées de manière claire, spécifique et facilement interprétée. Suivant le modèle comptable, il faut développer une profession qui formulerait et énonçait les principes d'une procédure acceptable et formerait les inspecteurs à l'interprétation de la pratique. Les inspecteurs passent du temps sur le site dans les registres de contrôle des plantes, en observant les pratiques et en questionnant les employés, comme le font actuellement les auditeurs financiers et de contrôle de la qualité. Ils émettraient des rapports Ces rapports deviendraient une base pour la confiance que la direction de l'entreprise pourrait faire confiance pour respecter des normes acceptables de travail et de traitement environnemental.

Le modèle comptable est une forme de réglementation relativement bénigne, du point de vue de la direction de l'entreprise, car la direction d'entreprise choisit qui fera l'inspection. Cela devrait rendre cette approche plus acceptable pour les entreprises et, par conséquent, plus pratique. L'inconvénient, bien sûr, est que l'inspecteur a, au moins, un léger conflit d'intérêts concernant le client qui l'a employé. Cela rend important que des normes claires soient définies pour la profession de sorte que l'inspection et le jugement excessivement laxables puissent être justifiés pour la décertification.

Il semble maintenant que ce type d'application s'appliquera à la protection de l'environnement avant qu'il ne soit étendu à l'application des normes du travail. L'Organisation internationale de normalisation à Genève prévoit d'établir des lignes directrices pour la gestion de l'environnement d'ici 1996. Appelé ISO-14000, le système proposé créerait un ensemble international d'exigences minimales pour les pratiques environnementales des entreprises qui vendent sur le marché mondial. Une enquête auprès des fabricants de taille moyenne par Grant Thornton a révélé que 60% estimaient que de telles normes seraient utiles.

L'application des droits des travailleurs résulterait probablement d'une plus grande résistance des employeurs. Les grandes entreprises qui s'harmonisent avec les gouvernements pro-entreprises du tiers monde soutiendront vivement que les droits des travailleurs constituent une extension des valeurs occidentales aux sociétés où elles ne s'appliquent pas. Pourtant, si le concept obtient l'acceptation, il serait très avantageux pour les travailleurs du monde entier.

 Je préviendrais que les vérificateurs des normes du travail, stationnés à l'étranger, pourraient répondre à une clientèle variée et compétente. Les lignes téléphoniques des employés à leurs bureaux locaux, qui, à leur tour, ont accès à la publicité internationale, pourraient empêcher le meurtre d'organisateurs syndicaux. Le développement de cette nouvelle profession contribuerait énormément à l'avancement des droits de l'homme dans les années à venir.

 

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