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Synthesis/Regeneration 9   (Winter 1996)

 

Una búsqueda de normas comerciales para proteger el trabajo y el medio ambiente

por William McGaughey, Jr., Coalición de Comercio Justo de Minnesota

 

Durante más de una década, el acceso comercial al lucrativo mercado estadounidense se ha relacionado con la voluntad de una nación de observar los derechos de los trabajadores internacionalmente reconocidos. Este requisito se incluyó en la Ley de Comercio de 1974 (renovada en 1983), en la Ley de Recuperación Económica de la Cuenca del Caribe de 1983 y en la Ley Omnibus de Comercio y Competitividad de 1988.

El debate del TLCAN llevó la cuestión a la atención pública. Durante la campaña presidencial de 1992, Bill Clinton condicionó su apoyo al TLCAN en la negociación de acuerdos suplementarios con México y Canadá para asegurar una protección adecuada de la mano de obra y el medio ambiente. Las negociaciones tuvieron lugar y el resultado fue la Comisión de Cooperación Ambiental Fronteriza (COCEF) y la Oficina Administrativa Nacional (NAO), establecida en el marco del Acuerdo de Cooperación Laboral de América del Norte y administrada por el Departamento de Trabajo de los Estados Unidos.

Los activistas laborales y ambientales no han sido felices con su experiencia inicial de estos programas. Aunque prometía un grado "sin precedentes" de participación pública y transparencia, la COCEF pronto adoptó reglas de procedimiento que derrotó este objetivo. Las normas permitían que la Junta Directiva de la COCEF se reuniera a puertas cerradas, limitara la participación pública a las "sesiones abiertas" de la Junta y ampliara los estándares confidenciales para los documentos mucho más allá de la intención original.

En 1994, la NAO rechazó una demanda presentada contra General Electric por los Trabajadores Unidos de la Electricidad, Radio y Máquina de Estados Unidos en relación con el despido de trabajadores involucrados en una campaña sindical en sus operaciones de maquiladoras en Juárez, México. También rechazó una queja presentada por los Teamsters contra Honeywell con respecto a una situación similar en Chihuahua. En ambos casos, la base de la sentencia fue el hecho de que los trabajadores de las maquiladoras, por necesidad económica, habían aceptado ofertas de indemnizaciones de trabajo por acordar la terminación de su empleo y la suspensión de la actividad sindical.

Mientras que las estructuras relacionadas con el comercio creadas por el gobierno han resultado decepcionantes, un nuevo vehículo para atacar prácticas laborales y medioambientales deficientes ha surgido en los códigos corporativos de conducta adoptados por los principales minoristas estadounidenses que prometen que las empresas minoristas no comprarán bienes a fabricantes que maltratan a los trabajadores . En la economía actual, el poder ha cambiado generalmente de los fabricantes de productos de marca al minorista porque los minoristas controlan el acceso a los clientes. Los minoristas más exitosos tienden a vender productos con un margen de beneficio bajo y dependen de una imagen pública favorable para atraer clientes a sus tiendas.

Los clientes tienden a mirar con desgano a los minoristas vinculados a la producción de talleres. Por lo tanto, una imagen pública desfavorable con respecto a las normas laborales se convierte en un punto de influencia para convencer a los minoristas de discriminar a los proveedores que explotan la mano de obra. Su discriminación viene en forma de negarse a comprar bienes de tales proveedores y de cancelar contratos cuando las violaciones salen a la luz.

[Por lo tanto, una imagen pública desfavorable con respecto a las normas laborales se convierte en un punto de influencia para convencer a los minoristas de discriminar a los proveedores que explotan la mano de obra.]

Cuando agentes de inmigración estadounidenses allanaron una fábrica de prendas de vestir en El Monte, California, el 3 de agosto de 1995, descubrieron un grupo de 70 mujeres inmigrantes de Tailandia que se vieron obligadas a trabajar hasta 17 horas diarias por 69 centavos de dólar por hora condiciones para pagar su paso a los Estados Unidos. El secretario del Trabajo Reich mantuvo una reunión con representantes de los principales minoristas para discutir las normas laborales el 12 de septiembre. Pocos minoristas registraron en contra de la represión per se. Las objeciones, en cambio, tomaron la forma de quejarse de que, a pesar de las buenas intenciones, los minoristas simplemente carecían de los recursos para vigilar a todos sus proveedores.

Gail Dorn, vicepresidente de Dayton Hudson Corp., pidió al Departamento de Trabajo de Estados Unidos que tomara la iniciativa de controlar el trabajo de los talleres. "Un minorista no puede tomar acciones legales contra un proveedor basado en rumores", escribió. "Debe haber un hallazgo sobre el cual podamos basar las acciones ... Sin embargo, cuando el Departamento de Trabajo identifica a un violador, los minoristas pueden tomar medidas rápidas".

Este argumento pasa por alto el hecho de que un porcentaje significativo de la mercancía vendida por los principales minoristas se produce fuera de los Estados Unidos, donde presumiblemente, una agencia del gobierno de Estados Unidos tiene poca o ninguna autoridad para investigar las condiciones de trabajo. Una forma de superar esta limitación sería que los proveedores primarios de bienes vendidos a los minoristas realicen sus propias auditorías de cumplimiento de las normas laborales mínimas por parte de las empresas que contratan con ellas. Levi Strauss, por ejemplo, emplea a unos 100 auditores para supervisar el cumplimiento de las normas laborales y ambientales. Inspeccionan las condiciones en más de 650 plantas en todo el mundo que producen para Levi Strauss.

Cualquier sistema que vincule el favor comercial a las preocupaciones laborales y ambientales incluirá estructuras que tengan los siguientes elementos:

1. Establecerían estándares de negocios o prácticas comerciales admisibles.

2. Inspeccionarían el cumplimiento de las normas.

3. Hacer cumplir el cumplimiento mediante la evaluación de las sanciones por incumplimiento.

Centraré la discusión en el segundo aspecto, los medios para determinar si un productor de bienes ha cumplido o no los estándares aceptables.

Aquellos que favorecen la aplicación estricta de las normas laborales o ambientales generalmente contemplan lo que se podría llamar un modelo "legal" de regulación. Sus elementos básicos son los siguientes: Las normas se aplican mediante un proceso de denuncia contra presuntos infractores. El órgano regulador lleva a cabo audiencias que son una presentación similar a un juicio de argumentos entre dos adversarios. Las audiencias relacionan los hechos del caso con un cuerpo de ley. Los abogados pueden ayudar a las dos partes en la presentación de argumentos. Al concluir las audiencias, un panel de jueces toma una decisión que puede conllevar sanciones. En el contexto de los conflictos comerciales, los gobiernos nacionales suelen representar a corporaciones, industrias u otras partes interesadas dentro de su jurisdicción.

Este modelo tiene ciertos defectos. En primer lugar, los procedimientos judiciales son caros. El alto costo de llevar los casos ante un tribunal puede inhibir la presentación de quejas, por lo que la aplicación de las normas se produciría sobre una base esporádica. En segundo lugar, la estructura acusatoria de los procedimientos judiciales es inadecuada para los conflictos comerciales que afectan a las naciones. Tal disposición tiene el potencial de inflamar las pasiones nacionalistas. Habiendo ganado asentamientos favorables en el 47% de sus casos presentados ante el panel de resolución de disputas del GATT, los Estados Unidos han ganado una reputación para conseguir su manera jugando legal hardball. Tenemos los recursos legales y la experiencia para ganar casos en los tribunales internacionales que las naciones más pequeñas pueden carecer.

De hecho, quienes violan las normas laborales y ambientales generalmente no serían los gobiernos, sino las empresas que producen los bienes y servicios intercambiados en el comercio mundial. Ellos son los que emplean mano de obra y eliminan desechos industriales. Es injusto condenar a una nación entera por violar los estándares cuando firmas particulares -múltiples corporaciones multinacionales- están en verdad culpables. Pero, si las normas se aplican a empleadores específicos, tendría que haber un sistema extensivo de inspección. Habría que haber sanciones personalizadas para el delito.

Por lo tanto, un mejor método de regular el comercio para asegurar el cumplimiento de las normas laborales y ambientales podría seguir, en su lugar, el "modelo contable" de la regulación. Aquí se lleva a cabo una evaluación no-adversarial de las prácticas empresariales. Normalmente, una empresa de negocios contrata los servicios de auditores independientes, o CPA, que revisan sus prácticas y luego dicen su opinión sobre el cumplimiento de los principios de contabilidad generalmente aceptados. El aspecto de la aplicación se basa en el hecho de que a menudo se requiere una opinión favorable de los auditores para que una empresa pueda vender acciones o obtener préstamos bancarios. Mientras que las empresas de CPA toman decisiones sobre la información financiera de las empresas, no hay razón para que las mismas técnicas de evaluación no puedan aplicarse a otros aspectos de las actividades de las empresas.

De hecho, hay un precedente para esto en el comercio mundial. Para garantizar la calidad de los productos, la Comunidad Europea exige ahora que las empresas que deseen vender determinados tipos de productos en Europa se certifiquen para cumplir con el conjunto de normas internacionales de calidad "ISO 9000". Registradores independientes revisan las prácticas de control de calidad de las empresas que han contratado sus servicios. Miles de empresas en Europa han sido certificadas para el cumplimiento de ISO. Debido a que las exportaciones europeas son importantes para muchas empresas no europeas, "una reacción de la cadena de negocio internacional" para buscar la certificación ISO-9000 ha ocurrido entre los exportadores de productos a Europa y también entre sus proveedores.

Si los informes financieros y los procedimientos de control de calidad se consideran suficientemente importantes como para requerir la verificación mediante auditorías periódicas, se podría pensar que el cumplimiento de las normas laborales y ambientales clasificaría suficientemente alto en la lista de preocupaciones públicas para recibir una atención similar. ¿Estaría satisfecho cualquier inversionista dejar que la gerencia corporativa sobreviva con la emisión de declaraciones sin auditar, confiando que los "whistleblowers" dentro de la firma harían público con irregularidades financieras? Por supuesto no.

Si se toman en serio las normas laborales y ambientales, los empleados, las comunidades y otros requerirían atención a los estándares que afectan sus intereses. Esto significa que los estándares laborales y ambientales deben ser compilados de una manera clara, específica y fácilmente interpretada. Siguiendo el modelo contable, es necesario desarrollar una profesión que formule y enuncie los principios de un procedimiento aceptable y capacite a los inspectores en la práctica de la interpretación. Los inspectores pasaban tiempo en el sitio en las plantas comprobando los registros, observando las prácticas y cuestionando a los empleados, como lo hacen actualmente los auditores financieros y de control de calidad. Ellos emitirían informes. Estos informes se convertirían en una base para la confianza de que se podría confiar en la administración corporativa para observar estándares aceptables de trabajo y tratamiento ambiental.

El modelo contable es una forma relativamente benigna de regulación, desde el punto de vista de la administración corporativa, porque la gerencia corporativa elige quién hará la inspección. Esto debería hacer que este enfoque sea más aceptable para las empresas y, por tanto, más factible. La desventaja, por supuesto, es que el inspector tiene, al menos, un ligero conflicto de intereses con respecto al cliente que lo ha empleado. Esto hace que sea importante que se establezcan normas claras para la profesión, de tal manera que una inspección y un juicio excesivamente laxos puedan convertirse en motivos para la descertificación.

Ahora parece que este tipo de aplicación se aplicará a la protección del medio ambiente antes de que se extienda a la aplicación de las normas laborales. La Organización Internacional de Normalización en Ginebra tiene previsto establecer directrices para la gestión ambiental en 1996. El sistema propuesto, denominado ISO-14000, crearía un conjunto internacional de requisitos mínimos para las prácticas ambientales de las empresas que venden en el mercado mundial. Una encuesta de los fabricantes de tamaño mediano por Grant Thornton encontró que el 60% creía que tales estándares serían útiles.

La aplicación de los derechos de los trabajadores probablemente respondería con una mayor resistencia de los empleadores. Los grandes negocios en alianza con los gobiernos pro-empresariales en el Tercer Mundo argumentarán enérgicamente que los derechos de los trabajadores son una extensión de los valores occidentales a las sociedades donde no se aplican. Sin embargo, si el concepto gana la aceptación, sería de gran beneficio para las personas que trabajan alrededor del mundo.

 Yo preveía que los auditores de estándares laborales, ubicados en el extranjero, podrían atender a una variedad de clientes con conocimiento y eficiencia. Las líneas telefónicas de los empleados a sus oficinas locales, que a su vez tienen acceso a publicidad internacional, podrían impedir el asesinato de los organizadores sindicales. El desarrollo de esta nueva profesión contribuiría enormemente al avance de los derechos humanos en los próximos años.

 

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